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点击查看,  所谓高分被劝退

  薛涌

  本文选自《薛涌留美预科》的博客,点击查看博客原文

  旅美学者,专栏作家,耶鲁大学历史系博士。先后就职于北京晚报、中国社会科学院政治学所,现为波士顿萨福克大学历史系副教授。

  中国的学生,大多本着应试教育的精神准备留美:背单词、练题型、应付托福[微博]和SAT。然后就是申请材料。大家你追我赶、只争朝夕,生怕自己晚出去一步,忙得喘气的功夫都没有。我碰到不少这样的学生及其家长[微博]。当我劝他们想一想如何应付美国大学的学业时,他们往往一头雾水:大学的学业要特别准备吗?考试难道不是吗?我于是拿出一句英文杂志上的话给他们读:acollege
degree still pays for itself (andthen some) over the courseof a
career。这句中的词汇和语法,大概不会高于初一的程度。但是,许多托福高分的学生,居然读不懂什么意思。可见,光有个分数,未必就会读书。不会读书,出去八成要碰壁。

  留美潮汹涌澎湃了许多年。在这一持续的大潮中,有一股让人们普遍忽视的潜流,那就是高分被劝退的现象。

  学生和家长们的回答很实际:考试、申请,火都上了房,所有的精力只够顾眼前,怎么有功夫看长远?好。这一点我也理解。毕竟美国的学校很看分数,敲门砖没有是不行的。问题是:当“眼前”忙完了、有时间为长远筹划时,大部分人选择了放弃。

  高分劝退高发区:前五十大学

  我发现,准备留美,有一段黄金时间被大部分学子浪费。这大致是从新年到八月底这个时段。一般的大学申请,到一月一日基本截止。此时,该考的试都考了,申请材料也寄出了,似乎唯一可作的,就是等着录取。如果运气好,春天拿到录取通知。但最终入学,一般也是九月初。那么,从元旦到八月底这八个月都干什么?有什么计划?有什么日程?

  所谓高分被劝退,指的是那些托福[微博]考到95-100左右,SAT在1900-2000上下的水平。这种学生被美国前五十左右的大学录取,但读了一年后因跟不上课而被劝退。举个简单的例子:在2013年《美国新闻与世界报道》排名上,有六所大学并列第41。根据2012年录取数据,其中的波士顿大学录取新生的SAT成绩大致在1780-2050之间,加州大学圣巴巴拉分校(UC Santa Barbara)则在1640-1990之间。如果我们把横杆稍微降低一点,以“前八十”强校为基准,那么排在第68的普渡大学,SAT大致在1570-1920之间,排在73位的密西根州立大学则在1430-1840之间。这是大量中国学生能够达到的标准。竞争这样的学校,并不要求你一定是“学霸”。

  许多学生是什么都没有,白白浪费时间。这是典型的应试教育的症状,即一切都是为了考试。在考试前争分夺秒,除了集中精力突击考试外什么都不管。一旦考完,立刻大放松,过度紧张的心理急需补偿,多一件事也不要作。我半开玩笑地告诫:“革命尚未成功,同志仍需努力”。但是,这种话没有人要听。

  我们把托福95-100、SAT1900-2000的水平界定为“高分”,并不是说这种成绩足以进常青藤,但考到这样的成绩,竞争“前五十”是很现实的目标。事实上,有机会在“前五十”读书的中国学生,数量确实相当大,进“前八十”的就更多。

  殊不知,就留美而言,浪费了这八个月,也许日后要用两年来补。为什么?首先,美国的一个学年,刨除各种假期,满打满算最多就八个月。浪费了八个月就是浪费了一学年。另外,这八个月往往决定了你进了美国大学后的“起跑线”。要知道,中美教育,不论是在哲学上还是在方法上都差异非常大,甚至可以说是世界诸多教育体系中的两个极端。中国学生考托福、SAT等等,其实还是在中国的应试教育的范式中兜圈子,对美国的教育没有基本的概念和经验。如果缺乏准备,到了美国大学就即刻晕头转向、难以适应。最近一个相当突出的现象是:不少中国学生SAT达到两千分上下,比同校的美国学生的平均线还略高,但读了一年就被劝退。

  但是,到“前五十”读了一年被劝退的学生有很多,在“前八十”被劝退的也许更多一些,只是人们不太听说而已。凭借常识就可以理解其中之奥妙:被录取,大家欢天喜地、奔走相告。但一年后被劝退,谁会到处张扬?许多人默默地转学,或者无所事事晃悠几年,不会让别人知道。国内的留学[微博]中介服务,也都是一锤子买卖,帮你申请到大学为止,日后的学业如何,不是人家的责任范围之内。所以,国内的家长[微博]和学生,对这种事情当然感到“从未听说”。

  我强调这八个月的关键作用,并非否认应试的必要性。恰恰相反,我是站在应试实用主义的立场上讲这个问题:考试一定要倾其全力准备、发挥最高水平。有时确实也需要把其他事情都放在一边,专心突击。但是,托福、SAT之后,到了美国的大学,每门课都还有考试、有学期报告,过不了关的话,会铩羽而归,原来考的托福和SAT也都会泡汤。不能过了初一还不想十五。想想看:过了年关,考试和申请的事情都已经忙完,再没有火烧眉毛的事情逼着你应付。这岂不是专心致志准备适应大学课程的最好时期?

  不过,我在美国接触到不少业内人士,特别是那些提供转学服务的咨询师,经手的劝退案例就相当多。这方面虽然尚且无从获得系统的统计数字,但凭借个人印象,从“前五十”被劝退的已经成为一个相当值得注意的现象。

  可惜,中国的学生往往只知道应试强化,不明白读书也需要强化。我曾反复指出:中国的学生和家长,都患上名校癫狂症,要不惜一切代价进名校,越高越好。问题是,学校越好,阅读量越大。如果自己的阅读能力和学校要求的阅读量差距太大,后果就将不堪设想。比如,一般二流学校,即稍好些的州立大学,每周的阅读量至少有200页左右。到了常青藤,有时翻倍都不止。那些瞄准了常青藤、前五十等等的学生,是否测试过自己每周能读多少页大学程度的学术英文?没有每周200页的阅读能力,非要竞争每周要求400页阅读的大学,其实进去了,岂不也是自投罗网?

  高分被劝退 不代表高分低能

  大多数中国学生还经常忽视另外一个问题:在元旦时刻,你虽然忙完了考试和申请,但还没有被录取。一般而言,只要考试成绩还可以,申请时不要好高骛远,为自己准备几所保底的学校,录取并不困难。但是,被什么学校录取,则大有文章。

  如何评价这种现象?许多人本能地得出结论:高分低能!其实并不尽然。那些进了常青藤或MIT、斯坦福、芝加哥等超一流大学的学生,分数更高,但很少听说被劝退。甚至那些分数很低、在相当低端学校就读的学生,往往也不会被劝退。为什么?

  如果运气奇好,被一个超出自己程度的大学录取,此时可不是庆祝天上掉馅饼的时刻,而应立即陷入强烈的危机感中:自己跟得上课吗?第一年后是否会被劝退?未必能读《时代》就能读大一的书目。如果一年级教授让你一周读完《清教伦理与资本主义精神》怎么办?你用中文能一周完成吗?要知道,去了差的学校,被劝退的可能很小。但是,去了好的学校,比如前五十名的学校,课程的水准相当高,被劝退的中国学生相当多。此时怎么能够高枕无忧?

  超一流大学,选材标准甚高,被录取的多是些能力超群之士,大多不至于走到被劝退的地步。至于那些比较差的大学,往往过度依赖学生的学费,中国学生不管在那里表现如何,毕竟是支付全额学费的“财神”,人家得罪不起;而且学校的学术标准也很低,犯不上和你为难。另外,去这种学校的学生,许多在国内上个像样的大学就有困难,留美后即使被劝退,也往往在意料之内,没有人会大惊小怪。

  如果运气不好、进了一所很不理想的学校,那么就要提前考虑转学。美国的大学制度比中国灵活得多,转学如同家常便饭。比如,我就有位朋友,本来是宾夕法尼亚大学的学生,读了两年不是很高兴,就转到了耶鲁。一般院校之间,这种情况就更多了。转学往往是带着原来学校的学分过来;从差学校往好学校转,这些学分也许要打些折扣,但基本不至于耽误学业。问题是,转学和申请一样,也有相当的周期,要提前准备。比如,你今年被不理想的大学录取,计划第二年转到好一点的大学,那么申请就必须在今年底完成。也就是说,你寄出来年的申请前,刚刚才在美国大学读了一个学期。要想转学成功,必须有良好的表现,特别是欣赏你的教授的推荐信。如果你已经上了美国大学,却无法在那里“证明自己”,没有拿得出手的成绩,没有教授的推荐信,一切还靠国内原来的材料,那么劣势比从国内申请还大。因为人家会觉得你在那么差的大学都适应不了,怎么可以到我们这里来读书?所以,想第二年往好学校转,必须第一个学期就有出色的表现。可惜,第一学期往往是中国学生初来乍到最难适应的阶段。事先不准备,怎么可能有超人的表现?

  “前五十”、“前八十”则不同:选材面宽得多,学生质量比常青藤低一档,但声誉和财政势力相当雄厚,往往以成为名校为自己的目标。这些学校对学生的学费依赖度比较低,更为“爱惜羽毛”,守着相当严格的学术标准,对于达不到标准的学生,不管你缴了多少钱,都不会有什么客气的。

  凡此种种,都说明了这临行八个月的战略意义。别的不说,这八个月即使仅仅是集中精力猛攻阅读的话,词汇量也可能涨五千到一万,阅读会上一个台阶,原来每周100页的阅读能力,可以提升到200页。以我“过来人”的经验,初进美国的大学,会遇到各种出其不意的挑战。宁愿事先把困难和未知因素想得多一些。比如,我当年留美前就曾设想:假使第一年上课一句听不懂、一句说不出来,至少要保证回家能读得懂足够数量的书,能写出读书报告。这些在国内完全是可以准备的。这一条有了保证,出去时才多少有了定心骨。

  以上分析,并不是让大家慎读“前五十”、“前八十”。相反,这恰恰证明,这些大学有着相当过硬的教育标准,值得去读。考到我们所界定的“高分”,就应该当仁不让的竞争。这里我们需要分析的核心问题是,高分被劝退的结果是如何造成的?如何防止自己遭遇这样的命运?

  总之,留美不是高考[微博]—考到什么分数就上一本或二本。留美也不是一次性消费—支付了定金就拿到录取通知。留美是一种事业规划、人生奋斗、持续不断的努力,必须走一步看三步。这些都需要非常主动的前期设计和准备。习惯于被动地应付考试的中国学生,特别缺乏的就是这种主动性。事实上,这种深谋远虑的习惯,是在美国大学生存之必需,第一年就会马上派上用场:怎么选课、选专业、改专业、是否承受得了相关的学业压力,所有这些都要自己精心策划,运用自己的判断力来估价,不能被动地听别人吩咐。那种考完试就摆出一副“我死了以后管他洪水滔天”的架势的学生,还不懂得怎么为自己负责,出去非吃亏不可。

  对此,我很不同意“高分低能”的诊断。中国的应试教育确实问题深重,“高分低能”是其中的痼疾之一。但是,托福和SAT,都是侧重能力的考试,有几十年的历史。这些考试的设计者并非傻子,并非不知道人们会用应试手段去对付。事实上,美国国会专门做过调查,看看强化应试课程究竟对SAT的成绩能提高多少。结果证明:应试虽有提升,但远不象中国人想象得那么灵。

  如果SAT的实力在1700分,指望通过短期应试强化突破2000分,你最后多半会期望落空。要知道,托福和SAT成绩,都不是美国大学录取的硬性规定,是各大学自愿接受这些成绩作为录取参考数据,而且实行了几十年。如果效果不好、招进来的都是“高分低能”的考试机器,人家为什么还要继续参考这样的成绩?

  应试,说到底和体育比赛的道理一样:你几个月的训练,全围绕着比赛那天进行,把体能逐渐调整到峰巅状态。考托福和SAT,当然也是要显示自己峰巅状态的水平。这没有什么不对。不过,你如果是一个业余马拉松选手,虽然几个月的针对性赛前训练能让成绩明显提高,但不要奢望自己因此能获得参加奥林匹克的资格。考试也一样。你托福如果已经有90分的水平,通过几个月强化应试,有望接近100。但如果你平时只有70分,那么最好断念。换个角度说,我们之所以把托福95-100、SAT 1900-2000水平界定为“高分”,就是认为:即使这属于考生在峰巅状态中的超水平发挥,但也“超”不到哪里去。在一般情况下,到了这个成绩的人,水平就是在达不到这个成绩的人之上,有足够的理由去竞争好学校。

  再把话说白一点:我是分数的信仰者。在留学这个问题上,目前还没有比分数更为客观有效的录取标准。所以,我要对所有能够考到这么高的分数水平的学生都要道贺:这是相当了不起的成就。

  父母往往比孩子更快适应美国课堂

  那么,怎么解释拿着如此高分却被大学劝退的现象?这难道不是说明分数无效吗?我的解释是:这并非说明分数无效,而是说明分数仅仅检验了你的一些最基本的素质。分数测量的面向,只是你到这种大学读书的素质底线,有了未必一定行,没有则万万不行。

  我当年留美前的托福,最高不过590分,换算成现在的分数,也刚过95分。不过,考到这个水平后,我又在国内研习英文一年,然后借探亲之机在耶鲁旁听一年。经过这些准备后,从耶鲁的孩子压成了“两耳不闻窗外事”的书呆子。他们缺少的不仅仅是社会经验,而且包括许多和考试无直接关系的社会知识。这就造成了他们在社会面向上的理解力低下。

  他们正是缺少父母身上的某些素质,如果不赶紧进行针对性的补课,到时就悔之晚矣。

  那么,怎么补课?我一向认为,孩子从小不能“两耳不闻窗外事”,要多多参与社会,有充足的时间在自己喜欢的领域进行深度探索,扩展知识面,提高思[微博]想的分析性和批判性。

  许多家长和学生对这些建议的反应是:说起来容易做起来难。且不说大家不知道怎么做,现在已经到了十六七岁的关口,马上面临托福和SAT的考试,哪里顾得上这些?这就让我回到“留美最容易浪费的时间”(编者按:详见《留学》第三期)的概念上:从寄走所有申请材料到大学录取、最后入学,大概是从元旦到九月初这段时期,足足有八个月,没有应试的压力。如果集中精力对适应美国大学课程进行针对性的准备,这就相当于一学年的“预科”。准备不准备,会大不一样。

  在这个阶段之前,你可能觉得“美国政府关门”这类事情与己无关,托福、SAT临战之前切不可分心。但是,在等待录取通知和入学的时段,你不妨深入研究一下这个问题背后政府的制衡机制、联邦权力的宪政依据、金融市场和国债的运行规则等等。你可以说,“两耳不闻窗外事”乃应试战略之必需。但是,过了应试阶段后,就应该“家事国事天下事,事事关心”。否则,出去面临大世界,不晕头转向才怪。

 

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